La cuestión de cuál es la mejor manera de controlar la inflación vuelve a estar en la agenda de política económica, y la opinión está dividida sobre cómo abordarla. La opinión mayoritaria enfatiza la necesidad de políticas monetarias más estrictas y considera que las tasas de interés más altas y la provisión de liquidez reducida están justificadas, incluso si amortiguan la frágil recuperación económica que ahora está en marcha en muchos países.

Otros argumentan que la inflación actual es transitoria, refleja cuellos de botella temporales en la oferta y cambios en el mercado laboral, y pronto se corregirá por sí misma.

En los países ricos, los formuladores de políticas aún dependen principalmente de herramientas macroeconómicas para abordar la inflación. Pero un conjunto de aumentos de precios es diferente de los demás: la inflación de los precios de los alimentos.

Este fenómeno no solo tiene un impacto directo mucho mayor en la vida de las personas, especialmente en las economías en desarrollo; también refleja causas más complejas, y abordarlo de manera efectiva requiere un conjunto de estrategias completamente diferente. Desafortunadamente, los gobiernos no los están discutiendo lo suficiente.

Este descuido es profundamente preocupante. A fines de 2021, el índice de precios de los alimentos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) estaba en su nivel más alto en una década y cerca de su pico anterior de junio de 2011, cuando muchos advirtieron sobre una crisis alimentaria mundial. Además, el aumento del año pasado fue repentino: de 2015 a 2020, los precios de los alimentos habían sido relativamente bajos y estables, pero se dispararon en promedio un 28 % en 2021.

Gran parte de este aumento fue impulsado por los cereales, con un aumento de los precios del maíz y el trigo del 44 % y el 31 %, respectivamente. Pero los precios de otros alimentos también se dispararon: los precios del aceite vegetal alcanzaron un máximo histórico durante el año, el azúcar aumentó un 38% y los aumentos de precios de la carne y los productos lácteos, aunque más bajos, todavía fueron de dos dígitos.

La inflación de los precios de los alimentos actualmente supera el aumento del índice general de precios y es aún más alarmante dada la disminución significativa de los ingresos salariales de los trabajadores durante la pandemia de COVID-19, especialmente en los países de ingresos bajos y medianos. Esta combinación letal de alimentos más caros y menores ingresos está alimentando aumentos catastróficos del hambre y la desnutrición .

Hay muchas razones posibles para el aumento de los precios de los alimentos. Algunos son sistémicos. Los problemas de la cadena de suministro, especialmente en lo que respecta al transporte, han sido un factor importante que impulsó los aumentos de precios de una amplia gama de productos básicos. Por lo tanto, los precios de los cereales aumentaron rápidamente en 2021, a pesar de la producción mundial récord de casi 2.800 millones de toneladas.

Los precios de la energía también son importantes para determinar el costo de producir y transportar alimentos. El gran aumento de los precios del petróleo en 2021 obviamente afectó los precios de los alimentos que enfrentan los consumidores.

Además, los fenómenos meteorológicos extremos más frecuentes hacen que la producción de cultivos sea más volátil y reduce los rendimientos. Algunos han argumentado que los precios de productos agrícolas tan dispares como el café brasileño, las papas belgas y los guisantes amarillos canadienses (ahora ampliamente utilizados por la industria alimentaria para producir sustitutos de la carne a base de plantas) aumentaron considerablemente el año pasado después de que los fenómenos meteorológicos inducidos por el cambio climático socavaran la producción.

En marzo de 2021, la FAO advirtió que los desastres relacionados con el clima cada vez más frecuentes estaban afectando los suministros agrícolas. Las sequías son la mayor amenaza individual y representan más de un tercio de las pérdidas de cultivos y ganado en los países de ingresos bajos y medianos bajos. Pero las inundaciones, las tormentas, las plagas, las enfermedades y los incendios forestales también se han vuelto más intensos y generalizados, como fue evidente el año pasado.

Podemos esperar mucha más presión relacionada con el clima sobre la producción de alimentos en los próximos años, y es probable que las regiones en desarrollo de Asia y África sean las más afectadas. Las amenazas a la producción de alimentos por el riesgo climático subrayan la necesidad de una mayor cooperación internacional para abordar el calentamiento global y sus consecuencias. Lamentablemente, tal colaboración  .

Pero algunos de los otros factores que contribuyen al aumento de los precios de los alimentos son el resultado directo de cambios normativos y regulatorios. Estos incluyen el aumento significativo en el almacenamiento por parte de los gobiernos y los consumidores, impulsado por los temores de que las nuevas oleadas de la pandemia de COVID-19 ejerzan una mayor presión sobre el suministro de alimentos. La expectativa de aumentos futuros de los precios de los alimentos se vuelve entonces autocumplida, debido a la mayor demanda actual.

En noviembre pasado, la FAO estimó que la factura global de importación de alimentos en 2021 sería la más alta de la historia, con más de $ 1,75 billones, un aumento del 14 % con respecto a 2020 y un 12 % más que el pronóstico de la FAO solo unos meses antes. Esta es una mala noticia para las economías de ingresos más bajos, que pueden tener requisitos de importación de alimentos más apremiantes que otros países, pero que podrían quedar fuera de los mercados mundiales debido al aumento de la demanda.

El otro factor importante es la especulación financiera en los mercados de alimentos, que recientemente ha experimentado un resurgimiento. Los productos alimenticios se convirtieron en una clase de activo después de la desregulación financiera en los Estados Unidos a principios de la década de 2000, y hay evidencia significativa de que esto desempeñó un papel importante en la volatilidad desestabilizadora de los precios de los alimentos de 2007-09. En los últimos años, estos productos básicos se habían vuelto menos atractivos para los inversores, pero eso cambió durante la pandemia.

A pesar de la alta volatilidad, las posiciones largas en los principales mercados de materias primas alimentarias fueron significativas y positivas durante la mayor parte de 2021, lo que sugiere que los inversores financieros esperaban un aumento de los precios. El volumen de tales inversiones creció sustancialmente el año pasado, gracias a las lagunas regulatorias persistentes y la disponibilidad de crédito barato para las instituciones financieras.

A diferencia de algunas de las fuerzas más sistémicas que afectan el suministro y los precios de los alimentos a mediano plazo, los formuladores de políticas podrían abordar fácilmente los problemas de almacenamiento y especulación. Pero eso requiere que los gobiernos acepten que estos son problemas y que reúnan la voluntad para abordarlos. Hasta que lo hagan, la inflación de los precios de los alimentos seguirá golpeando más duramente a los pobres del mundo.

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Este artículo se publicó originalmente por  JAYATI GHOSH en CommonDreams.org