Puede parecer una afirmación insensible, pero la fría y dura verdad es que hay muchas personas estúpidas en el mundo y su estupidez representa un peligro constante para los demás. Algunas de estas personas ocupan puestos de poder y otras han sido elegidas para gobernar nuestro país.

Un número mucho mayor de ellos no tiene posiciones de poder, pero aún tienen el poder de votar y el poder de difundir sus ideas. Quizás hayamos oído hablar de la “inteligencia colectiva”, pero también existe la “estupidez colectiva”, y es una fuerza con igual influencia en el mundo. No sería exagerado decir que en este momento la estupidez representa una amenaza existencial para Estados Unidos porque, en algunos círculos, se la está celebrando.

Aunque el término “estupidez” pueda parecer despectivo o insultante, en realidad es un concepto científico que hace referencia a un tipo concreto de fallo cognitivo. Es importante darse cuenta de que la estupidez no es simplemente una falta de inteligencia o conocimiento , sino más bien una incapacidad para utilizar las capacidades cognitivas de manera efectiva.

Esto significa que puedes ser «inteligente» teniendo un coeficiente intelectual bajo o sin experiencia en nada. A menudo se dice que “no se pueden arreglar cosas estúpidas”, pero eso no es exactamente cierto. Al tomar conciencia de las limitaciones de nuestra inteligencia natural o de nuestra ignorancia, podemos ajustar nuestro razonamiento, comportamiento y toma de decisiones para dar cuenta de nuestras deficiencias intelectuales.

Para demostrar que la estupidez no significa tener un coeficiente intelectual bajo, consideremos el caso de Richard Branson, el multimillonario director ejecutivo de Virgin Airlines, uno de los empresarios más exitosos del mundo. Branson ha dicho que lo veían como la persona más tonta de la escuela y admitió tener dislexia, una discapacidad de aprendizaje que afecta la capacidad de leer e interpretar correctamente el lenguaje escrito. Pero el problema no era sólo la comprensión lectora: “Las matemáticas simplemente no tenían sentido para mí”, dijo Branson. «Ciertamente habría reprobado una prueba de coeficiente intelectual«.

Entonces, ¿a qué se debe su enorme éxito, tanto financiero como en términos de ser un innovador prolífico? Branson atribuye su éxito a rodearse de personas muy conocedoras y extremadamente competentes. La inteligencia de Branson proviene de su capacidad para reconocer sus propias limitaciones y saber cuándo ceder ante los demás en temas o tareas en las que carece de conocimientos o habilidades suficientes.

Esto significa que no es necesario ser tradicionalmente inteligente ni tener conocimientos especiales para tener éxito en la vida, tomar buenas decisiones, tener buen juicio y ser una influencia positiva en el mundo. La estupidez es consecuencia de una falta de conciencia de las propias limitaciones , y este tipo de fallo cognitivo tiene un nombre científico: efecto Dunning-Kruger.

El efecto Dunning-Kruger es un fenómeno psicológico muy conocido que describe la tendencia de los individuos a sobreestimar su nivel de inteligencia, conocimiento o competencia en un área particular. Al mismo tiempo, también pueden juzgar mal la inteligencia, la experiencia o la competencia de otros. En otras palabras, ignoran su propia ignorancia. Se ha escrito ampliamente sobre el efecto y se ha investigado empíricamente, con cientos de estudios publicados en revistas revisadas por pares que confirman y analizan el fenómeno, particularmente en relación con los peligros que plantea en ciertos contextos.

Es fácil pensar en ejemplos en los que no reconocer la propia ignorancia puede resultar peligroso. Tomemos, por ejemplo, cuando personas sin formación médica intentan brindar asesoramiento médico. No hace falta mucho buscar en Internet para encontrar algún nutricionista del mundo de la “medicina alternativa” que afirme que algún ingrediente herbario tiene el poder de curar el cáncer. Algunas de estas personas son estafadores, pero muchos de ellos realmente creen que tienen un conocimiento superior de la salud y la fisiología. Son muchas las personas que confían en estos autoproclamados expertos, y no cabe duda de que algunos han pagado con la vida por ello.

Lo que resulta particularmente inquietante del efecto Dunning-Kruger es que la gente se siente atraída por líderes confiados, por lo que los políticos se ven incentivados a confiar demasiado en sus creencias y opiniones, y a exagerar su experiencia. Por ejemplo, Donald Trump, a pesar de no tener ningún conocimiento real de las causas del cáncer, sugirió que el ruido de las turbinas eólicas está causando cáncer.(una afirmación que no está respaldada por ningún estudio empírico).

Está bien documentado que en temas que van desde las pandemias hasta el cambio climático, Trump rutinariamente desestimó las opiniones de los profesionales que han dedicado sus vidas a comprender esos fenómenos, porque pensaba que ÉL sabía más. Ya es bastante malo que políticos como Donald Trump, Marjorie Taylor Greene y Laurent Boebert (las dos congresistas republicanas «super estúpidas«) no reconozcan su propia ignorancia y no ejerzan la debida cautela al hacer afirmaciones que pueden afectar la salud y la seguridad públicas, pero lo realmente preocupante es que están siendo celebradas por su exceso de confianza (es decir, estupidez).

Es menos sorprendente que políticos que regularmente exhiben el efecto Dunning-Kruger sean elegidos para cargos públicos cuando uno se da cuenta de que están siendo votados por personas que también exhiben el efecto Dunning-Kruger. Un estudio de 2008 del politólogo Ian Anson encuestó a más de 2.000 estadounidenses en un intento de ver si el efecto influía o no en la capacidad de uno para sobreestimar su conocimiento político.

Los resultados mostraron claramente que las personas que obtuvieron puntuaciones más bajas en conocimientos políticos eran las mismas personas que tenían más probabilidades de sobreestimar su desempeño. Si bien esto es impactante, también tiene mucho sentido: cuanto menos sabemos sobre algo, menos capacidad tenemos para evaluar cuánto no sabemos. Sólo cuando intentamos convertirnos en expertos en algún tema complejo nos damos cuenta realmente de lo complicado que es y de cuánto más hay que aprender al respecto.

Esta nueva teoría de la estupidez que he propuesto aquí (que la estupidez no es una falta de inteligencia o conocimiento, sino una falta de conciencia de los límites de la propia inteligencia o conocimiento) es más importante ahora que nunca, y les diré por qué. El mismo estudio de Anson mencionado anteriormente mostró que cuando se daban señales para que los participantes “se involucraran en pensamientos partidistas”, el efecto Dunning-Kruger se hacía más pronunciado.

En otras palabras, si alguien recuerda la división entre republicanos y demócratas, se vuelve aún más confiado en sus posiciones desinformadas. Este hallazgo sugiere que en el clima político dividido sin precedentes actual, es más probable que todos tengamos una sensación inflada de confianza en nuestras creencias sin respaldo. Es más, ¡aquellos que en realidad tienen la mayor ignorancia asumirán que tienen la menor!

Lo que estamos enfrentando aquí es una epidemia de estupidez que sólo empeorará a medida que las divisiones sigan aumentando. Esto debería motivarnos a todos a hacer lo que podamos para aliviar la división política. Cuando podamos ver claramente los factores sociales que hacen que la gente se vuelva cada vez más estúpida, nuestra ira y odio hacia ellos deberían disiparse. No tenemos mucho control sobre nuestro nivel de inteligencia o ignorancia, o nuestra ignorancia de nuestra ignorancia.

Pero esto no significa que debamos aceptar la estupidez como resultado de fuerzas deterministas que están fuera de nuestro control. Después de adquirir una conciencia más profunda de nuestras propias limitaciones cognitivas y nuestra base de conocimientos limitada, debemos hacer todo lo que podamos para inculcar esta conciencia superior en los demás. No debemos limitarnos a educar al público y a nuestros jóvenes; debemos enseñarles a tomar conciencia de su propia ignorancia y darles las habilidades que necesitan para buscar más conocimientos y detectar cuando ellos u otros están sobreestimando sus conocimientos o competencias.

Tenemos buenas razones para ser optimistas de que esto sea posible. Un estudio del 2009 demostró que los estudiantes incompetentes aumentaron su capacidad para estimar su clasificación en la clase después de recibir tutoría sobre las habilidades que les faltaban. Esto sugiere que podemos aprender un tipo de “metaconciencia” que nos da el poder de evaluarnos con mayor precisión a nosotros mismos y a nuestras propias limitaciones.

Una vez que podamos hacer eso, podremos saber cuándo necesitamos investigar más sobre un tema determinado o dejarlo en manos de expertos. También podemos mejorar en la distinción entre verdaderos expertos y aquellos que sólo dicen ser expertos (pero que en realidad sólo están demostrando el efecto Dunning-Kruger).

Todos somos, hasta cierto punto, víctimas del efecto Dunning-Kruger. La incapacidad de evaluar con precisión nuestra propia competencia y sabiduría es algo que vemos tanto en liberales como en conservadores. Si bien tener más educación normalmente disminuye nuestras tendencias Dunning-Kruger, no las elimina por completo.

Eso requiere un esfuerzo cognitivo constante en forma de autoconciencia, curiosidad continua y una buena cantidad de escepticismo. Cultivando este tipo de conciencia en nosotros mismos y haciendo un esfuerzo por difundirla a los demás, podemos luchar contra la crisis de estupidez que amenaza a nuestra nación.

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